Monte-Carlo
eRallye
, Monaco zien en zegevieren

De Monte-Carlo eRallye is de mooiste etappe van het FIA EcoRally-kampioenschap. Volkswagen Belgium nam er –nota bene als eerste importeur ooit– aan deel met het volledige ID-gamma van elektrische wagens, inclusief de publiekslieveling ID.Buzz.

Twee weken voor de start van de regelmatigheidsrally is de spanning al te snijden. Het FIA EcoRally-kampioenschap mag dan wel aan zijn zesde jaargang toe zijn, nooit eerder heeft een automerk er officieel aan deelgenomen – laat staan met een volledig gamma elektrische wagens. Dat zo’n operatie de nodige voorbereiding vraagt, blijkt meteen wanneer teamcoach Antoine Dechamps de agenda van de testdag in België presenteert. De gentleman driver betwist het kampioenschap al voor de tweede keer en kent het klappen van de zweep als geen ander. Maar slaagt hij er ook in om de drie overige teams op een dag tijd klaar te stomen voor de prestigieuze manche rond het vorstendom?

Regelmatigheidsrally

Gelukkig zijn de Volkswagen-deelnemers niet van de minste. ID.3-rijders Bernard Heine en Laurent Secretin vormen in het dagelijkse leven een rallyduo, ID.4-piloten Antoine Dechamps en Michaël Salvador zijn de ervaren insiders, ID.5-journalisten Iwan Kneuts en Ken Divjak de bekwame outsiders, terwijl Volkswagen-managers Noam Grootvriendt en Olivier Van Hoorebeke het merk vertegenwoordigen in de splinternieuwe ID.Buzz. Alle wagens zijn bovendien uitgerust met een slim apparaat dat naar de naam Crisartec luistert en als tripmaster fungeert. Maar vooraleer die trajectcomputer in actie schiet, staat er een forse brok theorie op het programma.

Een klassieke rally is dit zeker niet, wel een regelmatigheidsrally die aan opgelegde snelheden gereden wordt.

Zoals alle wedstrijden van de Fédération Internationale de l’Automobile (FIA) is de Ecorally Cup onderhevig aan heel wat bepalingen. Elke competitiekilometer is gereglementeerd, terwijl overtredingen buiten het parcours ook voor strafpunten zorgen. Ter controle worden de 55 deelnemende wagens tijdens de rallyvierdaagse getraceerd met satellietontvangers die ‘s morgens in het parc fermé aan gaan en pas ’s avonds bij terugkeer weer uitvallen. Een klassieke rally is dit dus zeker niet, maar wel een regelmatigheidswedstrijd die aan opgelegde snelheden gereden wordt. Zelfs de verbindingsritten hebben vaak een verplicht parcours met checkpoints om de navigatieskills van de co-piloten op de proef te stellen.

Navigatieskills

Tot zover de theorie, tijd voor de praktijk. Die begint voor de meeste deelnemers met een dagrit naar het startpunt in Valence, waar de technische controle onder een zuiders zonnetje plaatsvindt. Inspecteurs van de Automobile Club de Monaco gaan er na of de wagens volledig standaard zijn, aan alle veiligheidseisen voldoen en voorzien zijn van nummers en stickers om de deelnemers correct te identificeren. Verder zijn de startnummers alleen van tel om het parc fermé te verlaten en weer binnen te rijden. Daarbuiten staat het iedereen vrij om de proeven binnen een bepaald tijdsbestek aan te vatten. Zo blijft er tussendoor tijd om de elektrische wagens op te laden vooraleer ze ’s nachts weer achter slot en grendel gaan.

Met concurrenten als rallytopper Bruno Saby kan je maar beter goed voorbereid aan de startmeet verschijnen.

Anders dan je zou verwachten wordt er niet volgens het bolletje-pijlprincipe genavigeerd, maar aan de hand van wegnummers en kruispunten. Haalbaar voor ervaren co-piloten als Michael Salvador en Laurent Secretin, maar verre van evident voor de rest van het team. De solution à la Belge bestaat erin om de ID.4 van teamcoach Dechamps vooruit te sturen en de ID.3, de ID.5 en de ID.Buzz op een drafje te laten volgen. Zo raakt er zeker niemand verdwaald in de bergen van Zuid-Frankrijk, terwijl de assistentiewagen –een tweekleurige Multivan eHybrid– de Volkswagen-equipe aan het einde van elke proef opwacht. Met concurrenten als rallytopper Bruno Saby en tal van deelnemers die het kampioenschap al meerdere jaren betwisten, kan je maar beter goed voorbereid aan de startmeet verschijnen.

Verrassende start

De euforie is dan ook groot wanneer de twee rally-rookies van het Volkswagen-team, Fleet Manager Noam Grootvriendt en Sales & Planning Manager Olivier Van Hoorebeke, in de allereerste proef de scratch rijden met de ID.Buzz. Rallytaal voor de eerste plaats, die in de Ecorally Cup wordt berekend volgens het aantal opgelopen strafpunten. Beter had de wedstrijd gewoonweg niet kunnen beginnen voor de publiekslieveling, die meteen in de spotlights staat bij aankomst. Dat de ID.Buzz zo vroeg in zijn carrière aan de Monte-Carlo eRallye deelneemt, is al een verrassing van formaat. Dat hij daarbij ook nog eens de eerste plaats betrekt na de inleidende proef, overtreft alle verwachtingen.

Dat de ID.Buzz zo vroeg in zijn carrière aan de Monte-Carlo eRallye deelneemt, is een verrassing van formaat.

Het ID.3-team van Heine en de ID.4-equipe van Dechamps starten de rally eveneens sterk, terwijl de journalisten in de ID.5 even aan de Crisartec-tripmaster moeten wennen. Die wordt voor elke proef geprogrammeerd met afstanden en gemiddelde snelheden, maar moet aan de start nog handmatig gesynchroniseerd worden met de timers van de organisatie. Verward door een mompelende marshall moet het duo de eerste proef ‘blind’ aanvatten, wat meteen een reeks starfpunten oplevert. Maar de reporters bewijzen wel dat de bochtige proeven op hun lijf geschreven staan en dat de gestroomlijnde ID.5 een te duchten concurrent wordt.

Appeltaart

Dag 2 kondigt zich vroeg en monter aan voor de rallykaravaan die langzaam naar het zuiden opschuift. Dechamps en Heine zijn meteen bij de les, terwijl de journalisten van AutoGids/Le Moniteur Automobile hun achterstand snel goedmaken. De ID. Buzz krijgt op zijn beurt concurrentie van de koplopers in het klassement, die hun ervaring gebruiken om de top-3 weer naar hun hand te zetten. Ondertussen lopen de hoogtemeters stilaan op, met cols die de liefhebbers van de klassieke Monte-Carlo bekend in de oren zullen klinken. Geen wonder dat de bochten bezaaid liggen met rubber dat Neuville en Co. er begin 2022 hebben achtergelaten, wat eens temeer bewijst dat elektrische auto’s ook dynamisch kunnen presteren.

De bochten liggen bezaaid met rubber dat Neuville en Co. er begin 2022 hebben achtergelaten.

Sterker nog, de EV’s laten her en der ook een streepje achter, vermits de bochtensnelheden uiteindelijk de rangorde bepalen. In rechte lijn exact 43,8 km/u rijden mag dan wel moeilijker zijn dan je zou denken, diezelfde snelheid in de bochten aanhouden of meteen erna weer goedmaken is het echte werk. De uiteindelijke winnaar van de Monte-Carlo eRallye zou het na afloop als volgt verwoorden: “In deze discipline moet je traag rijden waar je normaal snel zou gaan, en sportief waar je anders zou inhouden”. Meteen de reden waarom er onder de deelnemers veel circuitpiloten op rust zitten, die evenzeer van het competitie-element genieten als de bestemmingen waar de EcoRally Cup hen naartoe brengt.

Na een sterke remonte met een derde plaats in Spécial de Régularité 3 en een tweede plaats in SR 7 krijgen de journalisten in de ID.5 met pech af te rekenen. Een verdwaalde steen rijt de rechter achterband aan flarden op het smalle bergparcours, terwijl de assistentiewagen pas in actie mag komen wanneer de laatste wagen gepasseerd is. 1800 strafpunten is hun deel, de hoop op een top-10 finish aan flarden. Ondertussen geniet de rest van het team in La Remise van de vermaarde appeltaarten die de teams er sinds jaar en dag gaan verorberen tijdens de Monte-Carlo rally. Het zal allicht nog even duren vooraleer er een ID.-model tussen de rallymonsters op de muren prijkt, maar de overgang naar emissievrije motorsport is wel degelijk ingezet.

Loftrompet

Vergeleken met de eerste dagen verlopen de laatste twee zonder drama. In rallytermen betekent dat goed, met ploegen die steeds beter op mekaar ingespeeld raken en puike prestaties neerzetten. De ID.3 klokt een derde plaats in SR 12 en een vijfde in SR 13, de ID.4 maakt daar een scratch van in proef 12 en een gedeelde vijfde plek in SR 13, terwijl de ID.5 zomaar even drie keer zilver pakt in de proeven 11, 12 en 13. En de ID.Buzz? Die wordt ondertussen overladen met pers- en publieksaandacht, wat de Bulli meteen de eerste plaats oplevert in de dagelijkse videoverslagen van de Automobile Club de Monaco. De organisatie spaart de loftrompet daarbij niet voor Volkswagen Belgium, dat durf toont door de Buzz meteen voor de leeuwen te gooien en terloops bewijst dat het voertuigtype niet van tel is in deze Cup.

Naar goede rallygewoonte zijn de dagen in de auto lang, tot wel 16,5 uur op dag drie, en de nachten eerder kort.

Via de immer knappe Mont Ventoux en de indrukwekkende Gorges du Verdon komt de eindmeet na vier lange dagen stilaan in zicht. Naar goede rallygewoonte zijn de dagen in de auto lang, tot wel 16,5 uur op dag drie, en de nachten eerder kort. Maar dat kan met name de ID.3 van Heine en Secretin er niet van weerhouden om consequent in de top-10 te scoren. De ID.4 van Dechamps en Salvador verliest hun co-equipiers niet uit het oog, terwijl de ID.5 en ID.Buzz sterke resultaten blijven neerzetten. Het afsluitende galadiner in de door Unesco beschermde Salle Belle Epoque van het bekende Hermitage-hotel is dan ook welverdiend, net als de nachtrust die erop volgt alvorens dat alle (straf)punten worden opgeteld en de einduitslag bekend wordt gemaakt.

Geslaagde deelname

Team Volkswagen Belgium kan alvast terugkijken op een meer dan geslaagde deelname. In de 2022-editie van de eRallye Monte-Carlo scoorde de Belgische equipe zomaar even vijftien top-5 plaatsen, twaalf podium-finishes en zelfs vijf keer de scratch. Beter nog, de ID.3 van Heine en Secretin eindigt daarmee op een gedeelde derde plaats met de kampioenen van seizoen 2021. Maar omdat de Porsche Taycan van Didier Malga en co-pilote Valérie Bonnel in de allereerste proef hoger eindigde, gaat de bronzen beker toch naar de Franse ploeg. Tijdens de ceremonie tonen de concullega’s zich evenwel meer dan bereid om de trofee met onze ID.3-piloten te delen, wat een spontaan applaus onder de andere deelnemers ontlokt.

De ID.3 van Heine en Secretin eindigt op een gedeelde derde plaats met de kampioenen van seizoen 2021.

Tot slot volgt er nog aangename verrassing tijdens de prijsuitreiking. De tweede plaats overall gaat namelijk ook naar een Volkswagen, te weten de ID.5 van het duo Karel Colibert en Nathalie Zbinden. Daarmee pioniert de Monte-Carlo eRallye niet alleen het gebruik van emissievrije aandrijflijnen, ze bewijst ook dat het sterke geslacht heel wat in de pap te brokken heeft in deze genietbare motorsportdiscipline. Gerenommeerd rallypiloot Bruno Saby is trouwens aangenaam verrast na zijn eerste deelname aan de FIA Ecorally Cup. “Ik sta echt versteld van het rijplezier dat we tijdens deze ecorally beleefd hebben”, zegt hij. “Voor de start had ik er mijn twijfels over, maar je moet het echt eens proberen om het te geloven.” Of hoe regelmatigheidsrally’s wel degelijk ecologisch en genietbaar tegelijk kunnen zijn.